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Photos de rue : Femi Koleoso

Femi Koleoso n’est pas un batteur ordinaire. Connu pour son travail avec Gorillaz et Ezra Collective, le virtuose nigérian-britannique n’a cessé de secouer la scène jazz londonienne avec des sons qui ont résonné outre-Atlantique.

À New York pour la dernière étape de la tournée mondiale de Gorillaz, Koleoso se dit simplement « heureux d’être ici ». Une telle gratitude et un tel plaisir brillent dans son ensemble, avec sa veste Gucci en soie vintage qui fait une déclaration. Initialement détenue par le leader de Gorillaz Damon Albarn, la pièce qui fait tourner les têtes a été regardée par Koleoso tout au long de la tournée. « Damon ressemblait à un tel G en le portant », raconte-t-il.

Ce n’est que lorsque le groupe est à Rio de Janeiro qu’il a réussi à mettre la main sur la veste. Koleoso avait seulement l’intention de l’essayer, mais le duo a changé d’avis une fois qu’il a été fermé. « Damon m’a dit  »Je suis trop honnête pour le retirer' », mentionne joyeusement Koleoso. « Il a dit ‘ça te va mieux que moi. Vous devez le garder.

Pour Koleoso, hériter de la veste donnait l’impression qu’Albarn passait le flambeau. Peu d’artistes ont l’opportunité de partager le devant de la scène avec des légendes qui ont éclairé le chemin, donc porter ce symbole de mentorat a été un fier rappel de toutes les avancées personnelles et professionnelles qu’il a faites.

« Il y a tellement de visages incroyables avec lesquels je joue tous les jours [as part of Gorillaz]. Je peux aussi canaliser mon dessin animé Russel Hobbs qui a été amusant.

Faisant partie intégrante du groupe live de Gorillaz depuis 2020, Koleoso sait qu’il est devenu un meilleur musicien. « C’est beau », note-t-il. « Il y a tellement de visages incroyables avec lesquels je joue tous les jours. Je peux aussi canaliser mon dessin animé Russel Hobbs qui a été amusant. Rien que pour la tournée de cette année, Koleoso s’est associé à des vétérans comme De La Soul et Bootie Brown de Pharcyde ainsi qu’à des stars comme Tame Impala, Thundercat et Little Simz.

Des grands noms du jazz tels que Art Blakey et Max Roach ont été des inspirations de toute une vie pour Koleoso depuis qu’il a découvert son amour pour la batterie à l’âge de trois ans. Des influences plus contemporaines incluent Chris Dave, qui a joué pour D’Angelo et Robert Glasper, et Questlove – qu’il admire pour ses méthodes d’enregistrement de batterie. Son favori de tous les temps, cependant, est feu Tony Allen, le batteur du pionnier de l’afrobeat Fela Kuti. « Oncle Tony a façonné la base du son que j’essayais de créer », partage-t-il.

Ces sources constantes d’inspiration ont mis Koleoso sur la voie du succès et son t-shirt « Reggae Klub » de Nicholas Daley en est un autre rappel. La pièce, sortie pour la collection printemps/été 2019 du créateur, a une valeur sentimentale puisque les bénéfices sont allés à un club de jeunes appelé Tomorrow’s Warriors qui enseigne aux jeunes enfants comment jouer du jazz. C’est dans cette organisation précise que Koleoso et son frère TJ, qui joue de la basse, ont rencontré le reste des membres du collectif Ezra : le claviériste Joe Armon-Jones, le trompettiste Ife Ogunjobi et le saxophoniste James Mollison.

« Je prends tellement de choses merveilleuses de Gorillaz et je les applique [to Ezra Collective].”

Le talent a ensuite été nourri par le groupe de cinq musiciens qui a trouvé son rythme en fusionnant Afrobeats, grime, hip-hop, jungle, R&B et soul dans un son défiant les genres qui a redéfini la renaissance du jazz londonien. Le premier album du quintet, 2019 Tu ne peux pas voler ma joie ont cimenté leur statut de personnes à surveiller et ont présenté des piliers de Londres comme Jorja Smith, Loyle Carner et Kokoroko.

« Ezra Collective est à la fois quelque chose dont je fais partie et qui est aussi le mien », déclare Koleoso. « Je prends tellement de choses merveilleuses de Gorillaz et je les applique [to Ezra Collective].” Le deuxième album du groupe, Où je suis supposé êtredevrait sortir très prochainement et a été décrit comme une célébration de la vie.

« C’est définitivement écrit pour les amateurs d’albums plutôt que pour les amateurs de playlists. J’ai du respect pour les deux, mais c’est un disque où vous jouez la piste 1 et laissez-nous vous emmener dans un voyage », déclare Koleoso. « Dans ma tête, la meilleure façon dont cela sonne est que nous commençons en Afrique avec Afrobeats, prenons un avion pour Cuba où il y a encore des Yoruba là-bas, à travers l’Amérique, l’Europe, puis l’espace extra-atmosphérique. » Avec autant de sons qui coulent, il est clair qu’Ezra Collective veut toucher le plus de monde possible.

Alors, comment équilibre-t-il tout cela ? « Il s’agit d’être intentionnel avec vos priorités », partage Koleoso. «Je pèse soigneusement ce à quoi je sens que mon énergie et mon esprit sont attachés. Je ne dis pas oui à chaque concert, surtout si je ne peux pas le verrouiller spirituellement. Sinon, je rendrais un mauvais service à tout le monde.

Where I’m Meant To Be sortira le 4 novembre via toutes les plateformes de streaming.

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